数千年前、猫たちは私たちのところに移り住み、現在では数十億匹にものぼります生物学者が、彼らが進化せずにそれを成し遂げた方法を説明します

数千年前の猫たちの移住と現在の数十億匹の存在について、生物学者が進化せずにどのように成し遂げたのかを説明します

暗闇の中を車で進んでいく中、私たちのスポットライトが時折小さなハンターを照らし出します – 細身で、淡く斑点やストライプのある黄褐色のネコ科動物です。眩しい光によって、小さな猫は一瞬見えると、また影に戻ってしまいます。

その大きさと外見から、最初は誰かのペットが何故か野生に出ているのだろうと思いました。しかし、より詳しく調べると、特徴的な特徴が浮かび上がりました:ほとんどの家猫よりもわずかに長い脚と、印象的な黒い先の尾。それでも、もしあなたがキッチンの窓から一匹を見たら、最初の思いは「庭にいるその美しい猫を見てごらん」ということであり、「どうしてアフリカワイルドキャットがニュージャージーにいるのか?」ということではないでしょう。

進化生物学者として、私は生物種が環境に適応する方法を研究するためにキャリアを積んできました。私の研究は主に爬虫類に焦点を当て、トカゲの自然選択のメカニズムを調査してきました。

それでも、私はずっと猫が大好きで、5歳の時に保護猫を飼い始めてからずっと猫に魅了され続けてきました。そして、アフリカワイルドキャットについて考えれば考えるほど、彼らの進化的な成功に驚嘆しています。この種の名声はシンプルです:アフリカワイルドキャットは私たちが愛する家庭用ペットの祖先です。そして、ほとんど変化せずに、彼らの子孫は世界で最も人気のあるペットの2つの種になりました。 (数字は曖昧ですが、猫と犬の世界人口はそれぞれ10億に近づいています。)

明らかに、家猫が行ったわずかな進化的変化は、人々の心と家に入り込むための正しいものでした。彼らはどのようにしてそれを成し遂げたのでしょうか?私は私の著書「The Cat’s Meow: How Cats Evolved from the Savanna to Your Sofa」でこの問いを探究しました。

なぜアフリカワイルドキャットなのか?

ライオン、トラ、ピューマなどのようなビッグキャットは、ネコ科の世界の注目すべきセレブリティです。しかし、41種類の野生ネコ科動物のほとんどは家猫のサイズです。ブラックフットキャットやボルネオベイキャット、さらにはコードコド、オンシラ、マーブルキャットの存在すら、ほとんどの人は知りません。明らかに、ネコ科動物の小さな側面はより良いPRエージェントが必要です。

理論上、これらの種のいずれかが家猫の祖先になる可能性がありましたが、最近のDNA研究は明確に示しています。今日の家猫はアフリカワイルドキャットから生まれたものであり、具体的には北アフリカの亜種であるFelis silvestris lybicaから生まれました。

小さな猫が多く存在することを考えると、なぜ北アフリカワイルドキャットが私たちの家庭用の仲間を生み出したのでしょうか?

要するに、それは正しい種が正しい場所に正しい時に存在していたからです。10,000年前にフェルティルクレセントで文明が始まり、人々が最初に村に定住し、食物を栽培し始めたときです。

この地域 – 現代のエジプト、トルコ、シリア、イランなどを含む – は数多くの小さな猫科動物、カラカル、サーバル、ジャングルキャット、サンドキャットなどの生息地です。しかし、その中でもアフリカワイルドキャットは今日でも村に入り、人間の周りで見つけることができるものです。

アフリカワイルドキャットは最も友好的なネコ科動物の一種であり、優しく育てられれば愛情深い仲間になります。対照的に、最も優しい扱いを受けても、彼らの近縁種であるヨーロッパワイルドキャットは非常に凶暴に育ちます。

これらの傾向を考えると、おそらく起こったことが容易に想像できます。人々は定住し、作物を育て、余剰を保存しました。これらの穀物庫はネズミの増殖を引き起こしました。人間に最も恐れのないアフリカワイルドキャットの一部は、この恩恵を受けて周囲に留まるようになりました。人々は彼らの存在の利益を見て、猫を優しく扱い、シェルターや食べ物を与えるかもしれません。最も大胆な猫たちは小屋に入り、撫でられることを許してくれるかもしれません – 子猫はかわいいですから! – そして、ドミノ効果によって家猫が生まれました。

正確にどこで家畜化が起こったのか – それが単一の場所であり、地域全体で同時に起こったのではないか – は不明です。しかし、3,500年前までに、エジプトには家猫が生息していたことを墓の絵画や彫刻が示しています。遺伝学的な分析 – エジプトのネコのミイラからのDNAを含む – および考古学的なデータが、ネコの移住を示しています。彼らはヨーロッパ(そして最終的には北アメリカ)を経て北上し、アフリカの奥深くへ南下し、アジアへ東進しました。古代のDNAは、バイキングがネコを広範囲に広める役割を果たしたことさえ示しています。

家畜化が重視した猫の特徴は何ですか?

家猫には、野生の猫では見られない多くの色、模様、毛質があります。一部の猫の品種は、マンチキンの短い脚、シャムの長い顔、ペルシャの無口な顔など、特徴的な身体的特徴を持っています。

しかし、多くの家猫は、野生の猫と基本的に区別がつかないように見えます。実際、家畜化過程で自然選択によって変化したのはわずか13個の遺伝子だけです。これに対して、犬の祖先であるオオカミから派生する過程では、遺伝子が約3倍変化しました。

野生の猫を確実に識別する方法は2つしかありません。脳のサイズを測定することができます。家猫は、他の家畜動物と同様に、攻撃性、恐怖、総合的な反応性と関連する脳の部分の縮小が進化しています。または、腸の長さを測定することもできます。家猫の腸は野菜ベースの食物を消化するために、人間から提供されたり、人間から拾ったりすることができるようになりました。

猫の家畜化における最も重要な進化は、彼らの行動に関わります。家猫は孤独な生き物ではなく、社会的なグループを形成します。人間が豊富な食べ物を提供する場所で多くの家猫が一緒に暮らしていると、彼らはライオンのプライドに非常に似た社会的なグループを形成します。このグループは関連するメスで構成され、非常に友好的で、お互いをなでたり、遊んだり、上に乗ったり、お互いの子猫の世話をしたり、出産の際に助産師としても働きます。

友好的な意図を示すために、近づいてくる猫は尾をまっすぐに立てます。これはライオンと他のネコ科動物と共有する特徴です。猫と暮らしたことのある人なら誰でも知っているように、彼らはこの「友達になりたい」というメッセージを人間にも向け、私たちを彼らの社交圏に含めていることを示しています。

巧妙な操作者の進化

家庭の猫は、さまざまな鳴き声を使って人間の仲間に対して非常に声を発します。しかし、これは尾を立てる行動とは異なり、彼らが自分たちの一員として扱っている例ではありません。実際には、猫同士ではほとんど鳴き声を発しません。

これらの鳴き声の音は、家畜化の過程でより効果的に私たちとコミュニケーションするために進化しています。聞き手は野生の猫の鳴き声をより緊急で要求的なものと評価し(「ミィーーーーーーン!」)、家猫の鳴き声をより愉快なものと評価します(「ミィーーオウ」)。科学者は、これらのより短く、高い音が私たちの聴覚システムにより愉快に響く可能性があると提案しています。おそらく若い人間の声が高いためであり、家猫はそれに合わせて人間の好意を得るために進化してきたのです。

猫は同様に、彼らの喉で人々を操作します。何かを欲しがるとき(キッチンで缶詰のフードを開けながら脚にすり寄る猫を想像してください)、彼らは非常に大きな声で喉を鳴らします。そして、この喉鳴りは満足した猫の心地よいブーンという音ではなく、注意を要求する不断のチェーンソーのような音です。

科学者は、2つの種類の喉鳴りのスペクトル特性をデジタルで比較し、不断の喉鳴りには人間の赤ちゃんの泣き声に非常に似た要素が含まれていることを発見しました。人々はもちろんこの音に直感的に敏感であり、猫はこの感度を利用して私たちの注意を引くために進化してきたのです。

もちろん、猫と一緒に暮らしたことがある人には驚くことではありません。猫は非常に訓練ができますが(食べ物に対して非常に動機づけられます)、私たちを訓練することの方が多いです。昔から言われているように、「犬には飼い主がいる、猫には従業員がいる」ということです。

ジョナサン・ロソスは、ウィリアム・H・ダンフォースト名誉教授(芸術・科学)で、ワシントン大学セントルイス校に所属しています。

この記事は、クリエイティブ・コモンズ・ライセンスの下でThe Conversationから転載されました。オリジナルの記事を読む。